La Cafeína, Su Rol Natural

En esta ocasión hablaremos del rol natural de la sustancia neuroactiva más consumida en el planeta, la cafeína

Se estima que a nivel mundial se consumen más de 26,000 tazas de café por segundo, esto equivale 2,25 mil millones de tazas diarias.

Por un lado, su popularidad se debe a su sabor, pero también se debe a los efectos que la cafeína tiene en quienes la consumen, tales como: incrementar nuestra actividad mental y locomotriz, incrementar nuestro estado de alerta, potenciar nuestra memoria y… crear adicción.

Pero ¿Acaso la cafeína tiene alguna razón de ser que va más allá de impulsar nuestro desempeño diario? ¿Acaso la cafeína sirve para algo más que para dar pie a que una cadena internacional de café se expanda como plaga por todo el mundo?

La respuesta que arrojan numerosas investigaciones es sí.

La cafeína, así como muchas otras sustancias, es tóxica a dosis altas. Gracias a esto, las plantas como la del café y algunas plantas del te, la utilizan como mecanismo de defensa. Las altas concentraciones de este alcaloide en los frutos y las hojas, protege a las plantas contra el crecimiento de algunos hongos y contra el consumo por parte de ciertos insectos herbívoros, tanto por su toxicidad como por la amargura de su sabor.

Por otro lado, también se ha pensado que, tanto las semillas como las hojas, liberan cafeína al caer al suelo y lo impregnan de esta sustancia, con esto, la planta evita que crezcan otro tipo de plantas en los alrededores con las que tengan que competir por los recursos. Sin embargo, esta mecanismo para inhibir a la competencia aún no ha sido confirmado definitivamente.

Pero, ni las plantas de café, té o cacao son las únicas que producen cafeína; ni sus efectos negativos son los únicos que se presentan en la naturaleza. Muchas otras plantas producen este neuroactivo y lo aprovechan de distinta manera.

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¿Acaso es solo el dulzor de los refrescos de Cola lo que atrae a las abejas? (Imagen de: Chittka, L., & Peng, F. (2013). Neuroscience. Caffeine boosts bees’ memories. Science)

Se ha encontrado que el néctar en las flores de ciertas plantas contienen pequeñas dosis de esta sustancia, lo cual resulta muy ventajosos durante el periodo de polinización, donde las flores compiten por atraer agentes polinizadores, como las abejas. Y es que se ha visto, que la cafeína mejora la capacidad de memoria de las abejas. Con esto, dichos insectos recuerdan con mayor facilidad la flor de la que están tomando el néctar, y recuerdan como ubicarla para volver a visitarla en futuras ocasiones. Dicho de otra manera, la flor consigue una especie de fidelidad por parte del agente polinizador, para que su polinización se vea favorecida. Incluso, se ha llegado a pensar que al igual que en los humanos, en las abejas también se genera una situación de adicción a la cafeína. Pero para confirmar esto, es necesario mayor investigación al respecto.

Como vemos los humanos no somos los únicos que le sacamos provecho a la cafeína. Pero con 11 millones de hectáreas sembradas de café en todos el mundo, probablemente somos los que más la disfrutamos.

 

H Macías

 

Referencias:

Ashihara, H., Sano, H., & Crozier, A. (2008). Caffeine and related purine alkaloids: biosynthesis, catabolism, function and genetic engineering. Phytochemistry, 69(4), 841–56. doi:10.1016/j.phytochem.2007.10.029

Chittka, L., & Peng, F. (2013). Neuroscience. Caffeine boosts bees’ memories. Science (New York, N.Y.), 339(6124), 1157–9. doi:10.1126/science.1234411

Denoeud, F., Carretero-Paulet, L., Dereeper, a., Droc, G., Guyot, R., Pietrella, M., … Lashermes, P. (2014). The coffee genome provides insight into the convergent evolution of caffeine biosynthesis. Science, 345(6201), 1181–1184. doi:10.1126/science.1255274

How Caffeine Evolved to Help Plants Survive and Help People Wake Up – NYTimes.com. (n.d.). Retrieved September 15, 2014, from http://www.nytimes.com/2014/09/04/science/how-caffeine-evolved-to-help-plants-survive-and-help-people-wake-up.html?_r=2